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SpaceX detalla los aprendizajes del Vuelo 3 de Starship y establece el 5 de junio como fecha prevista de lanzamiento para el Vuelo 4

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Las cámaras a bordo de la etapa superior de Starship volada durante el vuelo 3 (Starship IFT-3) muestran el vehículo rodeado de plasma cuando reingresa a la atmósfera el 14 de marzo de 2024. Imagen: SpaceX

SpaceX se está preparando para lanzar su enorme cohete Starship en su cuarta prueba de vuelo desde sus instalaciones Starbase en el sur de Texas el 5 de junio. La fecha de lanzamiento prevista llega poco menos de tres meses después del Vuelo 3 el 14 de marzo.

En un par de publicaciones en su sitio web, SpaceX describió los aprendizajes del Vuelo 3, los objetivos de la misión para el Vuelo 4 y las diferencias entre el momento de todo entre estas dos partes de la campaña de desarrollo.

La ventana de lanzamiento del Vuelo 4 se abrirá el 5 de junio a las 7 am CDT (8 am EDT (1200 UTC). Sin embargo, como señala SpaceX, todavía están esperando la aprobación regulatoria de la Administración Federal de Aviación (FAA).

En este último intento, SpaceX no intentará algunos de los elementos de vuelo adicionales que probó durante el Vuelo 3, como operar la puerta del compartimiento de carga útil o reencender los motores de vacío en el escenario superior.

“La cuarta prueba de vuelo cambia nuestro enfoque de alcanzar la órbita a demostrar la capacidad de regresar y reutilizar Starship y Super Heavy”, dijo SpaceX en un comunicado. "Los objetivos principales serán ejecutar un aterrizaje y un amerizaje suave en el Golfo de México con el propulsor Super Heavy y lograr una entrada controlada de Starship".

Lecciones aprendidas

En una publicación de blog, SpaceX describió una serie de elementos del Vuelo 3 que salieron según lo planeado y otros que provocaron el percance. Entre los éxitos estuvo completar una demostración de transferencia de propulsor, “mover oxígeno líquido desde un tanque colector al tanque principal”.

"Esta prueba proporcionó datos valiosos para eventuales transferencias de propulsor de barco a barco que permitirán misiones como el regreso de astronautas a la Luna bajo el programa Artemis de la NASA", dijo SpaceX en un comunicado.

Al igual que con el Vuelo 2, el Vuelo 3 también vio un ascenso exitoso del cohete a través de la separación de etapas. Sobre la base de ese segundo vuelo, en la vuelta más reciente también se vio a la etapa superior de Starship atravesar un ascenso de duración completa.

Sin embargo, durante el vuelo 3, SpaceX dijo que un filtro bloqueado "donde se suministra oxígeno líquido a los motores" en el propulsor Super Heavy provocó "una pérdida de presión de entrada en las turbobombas de oxígeno del motor". Dijo que esta es probablemente la causa principal de un apagado temprano de seis de los 13 motores Raptor utilizados durante el encendido de refuerzo.

El cohete Starship de SpaceX se lanza por tercera vez en la historia del programa el jueves 14 de marzo de 2024. Imagen: Adam Bernstein/Spaceflight Now

Cuando llegó el momento del encendido del aterrizaje, los seis motores que se apagaron prematuramente fueron desactivados y de los siete motores restantes, se determinó que sólo dos habían logrado con éxito el "encendido de la etapa principal".

"El propulsor tenía un empuje de aterrizaje inferior al esperado cuando se perdió el contacto a aproximadamente 462 metros de altitud sobre el Golfo de México y poco menos de siete minutos de iniciada la misión", explicó SpaceX.

SpaceX dijo que se producirán más mejoras de hardware dentro de los tanques de oxígeno para el propulsor Super Heavy del Vuelo 4 y los que están más allá "para mejorar aún más las capacidades de filtración del propulsor". También agregarán nuevo hardware y software “para aumentar la confiabilidad del arranque de los motores Raptor en condiciones de aterrizaje”.

Durante su reingreso desde el espacio, la etapa superior de Starship sufrió una falta de control de actitud, lo que se vio cuando el cohete comenzó a rodar involuntariamente, lo que llevó a que "la nave viera un calentamiento mucho mayor de lo previsto tanto en áreas protegidas como desprotegidas".

"Se determinó que la causa más probable del balanceo no planificado fue la obstrucción de las válvulas responsables del control del balanceo", dijo la compañía. "Desde entonces, SpaceX ha agregado propulsores de control de balanceo adicionales en los próximos Starships para mejorar la redundancia del control de actitud y ha actualizado el hardware para mejorar la resistencia al bloqueo".

Ajustes en la línea de tiempo

Además de algunas de las modificaciones en el hardware y el software, los observadores con vista de águila de los cronogramas de la misión también notarán algunas otras diferencias clave. Uno de los cambios previos al lanzamiento notables tiene que ver con el proceso de abastecimiento de combustible.

Durante el vuelo 3, SpaceX comenzó cargando la etapa superior de Starship con oxígeno líquido primero en los minutos T-53, seguido de cargar metano líquido en la nave dos minutos después. El vuelo 4 le da la vuelta y comienza con metano líquido primero en los minutos T-49 y luego con oxígeno líquido dos minutos después.

De manera similar, en el propulsor Super Heavy, el vuelo 3 comenzó con una carga de oxígeno líquido en los minutos T-42 y luego con metano líquido un minuto después. El vuelo 4 comienza con metano líquido en los minutos T-40 y luego oxígeno líquido tres minutos después.

SpaceX no indicó el motivo de las reversiones en el proceso de abastecimiento de combustible, pero han estado trabajando bastante para modificar los tanques de almacenamiento tanto para oxígeno líquido como para metano líquido en el parque de tanques cerca de la plataforma. Los tanques verticales fueron reemplazados por tanques horizontales en los últimos meses como parte del trabajo en los sistemas terrestres.

En total, el tiempo para abastecer de combustible a Starship será unos cuatro minutos más corto que el último vuelo. También es sólo unos 11 minutos más de lo que se necesita para alimentar completamente un cohete Falcon 9.

El cronograma de lanzamiento también está algo modificado. Mientras que el final de la misión, catalogado como "¡Un aterrizaje emocionante!" permanece aproximadamente al mismo tiempo (en el aproximado de 1 hora y 5 minutos), el Vuelo 4 agiliza mucho al eliminar algunos de los objetivos de vuelo adicionales.

Sin embargo, se agregaron tres eventos clave a la línea de tiempo, uno cerca del despegue y dos hacia el final de la misión.

Después de que el propulsor Super Heavy realice la combustión de refuerzo, justo antes de la marca de los cuatro minutos, SpaceX desechará el adaptador de etapa caliente, que se agregó entre el primer y segundo vuelo de Starship.

SpaceX dijo que están haciendo esto "para reducir la masa del propulsor para la fase final del vuelo".

Los otros dos eventos agregados en esta próxima vuelta incluyen el llamado "giro de aterrizaje" en T+01:05:38, seguido por el aterrizaje cinco segundos después.

“El vuelo 4 seguirá una trayectoria similar a la de la prueba de vuelo anterior, con Starship destinado a aterrizar en el Océano Índico”, dijo SpaceX. "Esta ruta de vuelo no requiere una desorbitación para el reingreso, lo que maximiza la seguridad pública y al mismo tiempo brinda la oportunidad de cumplir con nuestro objetivo principal de un reingreso controlado a Starship".

Camino al lanzamiento

Como señaló SpaceX el viernes, la fecha de lanzamiento prevista para el miércoles 5 de junio depende de la aprobación de la FAA. La investigación del percance liderada por SpaceX después del Vuelo 3 sigue en curso, pero la compañía espera utilizar un mecanismo de autorización preexistente dentro de las reglas de la FAA para regresar al vuelo antes de que la investigación finalice por completo.

"Durante el Vuelo 3, el sistema automatizado de seguridad de vuelo de ninguno de los vehículos se activó y ningún residuo del vehículo impactó fuera de las áreas de peligro predefinidas", dijo SpaceX. "A la espera de que la FAA determine que no hay impacto en la seguridad pública, se puede emitir una modificación de la licencia para el próximo vuelo sin cerrar formalmente la investigación del percance".

Cuando se contactó con ella para hacer comentarios el viernes, la FAA le dijo a Spaceflight Now que recibió la solicitud de SpaceX de una determinación de seguridad pública y, si estaban de acuerdo, SpaceX podría volar mientras avanza la investigación del percance.

"La FAA es responsable y está comprometida con la protección del público durante las operaciones de lanzamiento y reentrada del transporte espacial comercial", afirmó la FAA. “El 5 de abril, SpaceX solicitó que la FAA tomara una determinación de seguridad pública como parte de la investigación en curso sobre el percance del Starship OFT-3. La FAA está revisando la solicitud y se guiará por los datos y la seguridad en cada paso del proceso”.

Una diapositiva sobre la versión de Starship del Sistema de Aterrizaje Humano mostrada durante una presentación esta semana de Logan Kennedy, líder de superficie de la NASA para el programa HLS. Gráfico: SpaceX/NASA

Realizar tantos lanzamientos y con la mayor frecuencia posible es importante para el proceso de desarrollo de SpaceX y también para la NASA. El cohete está contratado para apoyar un aterrizaje tripulado en la superficie de la Luna durante la misión Artemis 3, que actualmente está programada para septiembre de 2026. La NASA anunció a principios de este año un retraso de casi un año con respecto a su fecha anterior de diciembre de 2025.

Durante una audiencia presupuestaria con el Comité de Asignaciones del Senado a principios de esta semana, el administrador de la NASA, Bill Nelson, dijo que están siguiendo de cerca el desarrollo de Starship a medida que se acerca el Vuelo 4.

"Artemis 3, si lo comparas con el programa Apolo, es una combinación de los Apolo 9, 10 y 11, que fue el alunizaje, y parte del Apolo 8, que orbitó la Luna diez veces", dijo Nelson. "Es una tarea difícil y si aterrizamos, depende de que SpaceX tenga listo su módulo de aterrizaje".

“Ahora han alcanzado todos sus hitos y en un par de semanas lanzarán ese enorme cohete que tiene 33 motores Raptor en su cola y harán más para demostrar su capacidad espacial. “Nelson añadió. "Tengo la esperanza de que SpaceX esté listo con su módulo de aterrizaje".

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